VIEILLISSEMENT ET COUPLE – REGARD SUR LA SEXUALITÉ

CHRONIQUE

Myriam Gauvreau

20 septembre 2016

Les recherches empiriques et cliniques sur le thème des couples âgés sont rares en gérontologie, bien que le lien conjugal et familial revêt souvent une plus grande importance en vieillissant lorsque les rôles sociaux et professionnels s’estompent et deviennent moins significatifs (Riley, 1985). D’après l’Institut de la statistique du Québec (2013), l’espérance de vie moyenne à la naissance, au Québec, franchit le seuil des 80 ans (hommes: 80,2 ans et femmes: 84,1 ans) et continue d’augmenter. Non seulement les aînés vivent de plus en plus longtemps, mais l’espérance de vie en bonne santé, soit sans incapacité physique ou mentale, s’accroît elle aussi continuellement. En 2006, celle-ci avait atteint 67,4 années (Institut de la statistique du Québec, 2012).

 

Ainsi, les couples âgés d’aujourd’hui peuvent espérer vivre relativement en bonne santé pendant des décennies après la cessation des activités professionnelles et le départ des enfants de la maison. L’une des conséquences de l’augmentation de l’espérance de vie est que les adultes passent maintenant plus de temps en couple qu’au cours du siècle précédent (Schoen et Weinick, 1993). Il appert que le partenaire est bien souvent la personne la plus significative, tenant lieu de confident, de compagnon pour faire des activités, de source de soutien ou de proche aidant pour le conjoint malade (Burgess, 2004).

 

Le vieillissement et le couple

 

La vieillesse présente des défis et de nombreux changements qui requièrent une importante capacité d’adaptation compte tenu de l’état de la santé physique et des enjeux professionnels, familiaux et sociaux (Freund, 2008). La relation de couple des personnes qui vivent cette transition de vie en est affectée et subit le poids de ces transformations. Ainsi, le vieillissement oblige les aînés à faire face à de nombreux changements, dont les inévitables mais graduelles modifications de l’apparence physique, la diminution de l’autonomie fonctionnelle, les maladies chroniques ou la mort du partenaire (Amyot, 2008).

 

Âgisme et sexualité

 

Une autre des difficultés rencontrées par les aînés est l’attitude âgiste de la société qui entretient des préjugés négatifs quant à la sexualité chez les personnes de cet âge, pouvant aller jusqu'à nier l’existence et l’importance des besoins sexuels des aînés (Bélanger, Boudreau, Trudel, & Labelle, 2013). Cela s’explique notamment par les représentations sociales négatives que les médias véhiculent à l’endroit du vieillissement et des aînés (Pellissier, 2009).

Par exemple, une étude québécoise a mis en évidence les attitudes des intervenants en santé par rapport à la sexualité des aînés (Bélanger et al., 2013). Il appert que la sexualité, dans le cadre du processus du vieillissement, est un aspect souvent négligé et mis de côté par les cliniciens. Plusieurs d’entre eux semblent entretenir de fausses croyances et des préjugés liés à l’âge (Lagacé, 2010) alors qu’un manque de connaissances au niveau de la sexualité des aînés et de leurs besoins spécifiques est rapporté (Bélanger et al., 2013).

 

La sexualité comme besoin

 

La sexualité représente un aspect vital dans la vie des partenaires en relation de couple et elle occupe une place essentielle dans la régulation de la qualité de la relation dyadique. À partir de la puberté, peu importe l’âge et la condition, ce besoin d’intimité et de proximité demeure présent. Même chez des patients en phase terminale, un tiers des couples vont continuer à avoir des relations sexuelles jusqu’à quelques semaines avant la mort du patient (Sankar, 1999).

Par conséquent, il serait erroné de croire que le vieillissement est associé systématiquement à un retrait progressif de la vie sexuelle. En fait, plusieurs recherches montrent que le fonctionnement et le désir sexuel chez les personnes âgées persistent tout en se modifiant (DeLamater et Sill, 2005; Trudel et Goldfarb, 2006).

 

Facteurs influençant la sexualité

 

Des transformations physiologiques liées au vieillissement se produisent tant chez l’homme que chez la femme. Elles ont toutes un effet sur la réponse sexuelle, mais comme le révèle Sharpe (2004), l’âge n’est pas le seul facteur causal des dysfonctions sexuelles; il y a aussi la maladie.

De plus, à l’instar des facteurs biologiques, le développement et l’expression de la sexualité sont influencés par des facteurs psychologiques (personnalité, estime de soi, etc.) et sociaux (éducation, environnement familial et social, âgisme) (Rothenberg et Dupras, 2010). Les attitudes par rapport à la sexualité, tout comme l’histoire sexuelle antérieure, jouent un rôle dans la vie sexuelle des aînés (Trudel, Villeneuve, Préville, Boyer et Fréchette, 2010). Par exemple, les individus actifs sexuellement durant leur jeunesse rapportent une plus grande fréquence de relations sexuelles lorsqu’ils avancent en âge (Trudel et al., 2010; Trudel, Dargis, Villeneuve, Cadieux, Boyer et Préville, 2014). Le fait d’avoir un partenaire détermine la présence ou l’absence d’activités sexuelles, surtout chez la femme (Lindau, Schumm, Laumann, Levinson, O’Muircheartaigh et Waite, 2007).

 

Fonctionnement sexuel chez les aînés

 

Il est possible de quantifier le désir sexuel en terme de fréquence des rapports sexuels, ou encore de le concevoir davantage en terme d’importance et d’intérêt accordé à la sexualité (DeLamater et Sill, 2005). L’étude de Gott et Hinchliff (2003) porte précisément sur l’importance de la sexualité au sein des couples aînés. Cette étude démontre que ces derniers accordent de l’importance à la sexualité. Il semble également que même si leurs activités sexuelles coïtales deviennent moins fréquentes, la sexualité non génitale (caresses, baisers, etc.) prend de plus en plus d’importance (Jarrousse, 1995; Trudel et Goldfarb, 2006). Les travaux de Trudel et ses collaborateurs (Trudel, Turgeon et Piché, 2000; Trudel et al., 2010) ont montré que les variables relationnelles liées à la sexualité, en particulier la communication sexuelle (tendance à exprimer ouvertement ses besoins, désirs et préférences au niveau sexuel), prédisaient de façon significative le fonctionnement sexuel chez les plus de 65 ans.

 

Enfin, même si les gens âgés rapportent une moins grande activité sexuelle avec pénétration que les individus plus jeunes, ils se disent néanmoins satisfaits de la dimension sexuelle de leur vie (Brecher, 1984). Il semble donc que des changements importants se produisent dans la conception de la sexualité chez les aînés, tout comme dans l’expression du désir (Trudel et al., 2014).

 

Conclusion

 

L’univers de la relation conjugale des aînés demeure encore, sous certains angles, méconnu. Depuis quelques décennies, la vie des couples subit tellement de transformations que les chercheurs et cliniciens font face à des défis majeurs. En effet, ils doivent tenter de mieux comprendre les enjeux associés à l’émergence de nouvelles réalités et problématiques chez le couple âgé dans un contexte où les conséquences négatives sont amplifiées par le vieillissement et plus complexes en raison de l’hétérogénéité de cette population. Il est donc nécessaire de poursuivre les travaux de recherche sur le couple âgé si l’on veut être en mesure de répondre adéquatement à toute demande d’aide.

Références

 

Amyot, A. M. D. (2008). Trois cas de figure sur la psychothérapie des personnes âgées: travailler avec un narcissisme fragilisé. Psychothérapies, 28(1), 49-55.

 

Bélanger, C., Boudreau, V., Trudel, G. & Labelle, R. (2013). L’impact des attitudes des intervenants en santé par rapport à la sexualité des aînés : un bilan de la question. Sexologie Actuelle. 21(2), 4-13.

 

Brecher, E. M. (1984). Love, sex, and aging: A consumers union report. Boston: Little, Brown.

 

Burgess, E. O. (2004). Sexuality in midlife and later life couples. Dans J. Harvey, A. Wenzel, & S. Sprecher (Eds.), The handbook of sexuality in close relationships (pp. 437–454). Mahwah, NJ: Lawrence Erlbaum Associates, Inc.

 

DeLamater, J. D., & Sill, M. (2005). Sexual desire in later life. Journal of Sex Research, 42(2), 138-149.

 

DeLamater, J., Hyde, J. S., & Fong, M. C. (2008). Sexual satisfaction in the seventh decade of life. Journal of Sex & Marital Therapy, 34(5), 439-454.

 

Freund, A. M. (2008). Successful aging as management of resources: The role of selection, optimization, and compensation. Research in Human Development, 5, 94-106.

 

Gott, M., & Hinchliff, S. (2003). How important is sex in later life? The views of older people. Social Science & Medicine, 56(8), 1617-1628.

 

Institut de la statistique du Québec. (2012). Indicateurs de développement durable. Espérance de vie en bonne santé (sans incapacité). Document repéré à http://www.stat.gouv.qc.ca/donstat/dev_durable/pdf/1-03.pdf

 

Institut de la statistique du Québec. (2013). Le bilan démographique du Québec. Document repéré à http://www.stat.gouv.qc.ca/statistiques/population-demographie/bilan2013.pdf

 

Jarrousse, N. (1995). Sexualité et vieillissement. Ramonville Saint-Agne, France : Erès.

 

Lagacé, M. (2010). L’âgisme. Comprendre et changer le regard social sur le vieillissement. Québec : Presses de l’Université Laval.

 

Lindau, S. T., Schumm, L. P., Laumann, E. O., Levinson, W., O'Muircheartaigh, C. A., & Waite, L. J. (2007). A study of sexuality and health among older adults in the United States. New England Journal of Medicine, 357(8), 762-775.

 

Pellissier, J. (2009).  gisme et stéréotypes. Vie et vieillissement, 7(2), 4-8.

 

Riley, M. W. (1985). Women, men, and the lengthening life course. Dans A. S. Rossi (Éd.), Aging and the life course (pp. 333-347). New York: Aldine.

 

Rothenberg, M. I., & Dupras, A. (2010). Sexuality of individuals in the end-of-life stage. Sexologies, 19(3), 147-152.

 

Sankar, A. (1999). Dying at home: A family guide for caregiving. Baltimore: Johns Hopkins University Press.

 

Schoen, R., & Weinick, R. M. (1993). Partner choice in marriages and cohabitations. Journal of Marriage and the Family, 55, 408-414.

 

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Trudel, G. (2002). Sexuality and marital life: Results of a survey. Journal of Sex & Marital Therapy, 28(3), 229-249.

 

Trudel, G. (2008). Les dysfonctions sexuelles : Évaluation et traitement par des méthodes psychologiques, interpersonnelles et biologique. Sainte-Foy, Québec : Les Presses de l’Université du Québec.

 

Trudel, G., Boyer, R., Villeneuve, V., Anderson, A., Pilon, G., & Bounader, G. (2008). The marital life and aging well program:

 

Effects of a group preventive intervention on the marital and sexual functioning of retired couples. Sexual and Relationship Therapy, 23, 5-23.

 

Trudel, G., & Goldfarb, M. R. (2006). L'effet de l'âge sur le répertoire et le plaisir sexuel. Sexologies, 15(4), 266-272.

 

Trudel, G., Turgeon, L., & Piché, L. (2000). Marital and sexual aspects of old age. Sexual and Relationship Therapy, 15(4), 381-406.

 

Trudel, G., Villeneuve, V. Anderson, A., & Pilon, G. (2008) Sexual and marital aspects of old age: An update. Sexual and Relationship Therapy, 23, 161-169

 

Trudel, G., Villeneuve, L., Préville, M., Boyer, R., & Fréchette, V. (2010). Dyadic adjustment, sexuality and psychological distress in older couples. Sexual and Relationship Therapy, 25(3), 306-315.

 

Trudel, G., Dargis, L., Villeneuve, L., Cadieux, J., Boyer, R., & Préville, M. (2014). Fonctionnement conjugal, sexuel et psychologique des couples aînés vivant à domicile: les résultats d’une enquête nationale avec méthodologie longitudinale (deuxième partie). Sexologies, 23(2), 52-68.

 

 

 

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